Une seconde de plus en 2016 : quand la Terre ralentit

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Depuis 1972, le Bureau central du service international de la rotation terrestre et des systèmes de référence situé à l’Observatoire de Paris ajoute sporadiquement une seconde au Temps universel coordonné (UTC). La rotation de la Terre, qui sert à définir le temps universel (TU) à partir de l’orientation de la Terre par rapport aux étoiles, n’est pas constante dans le temps. Il faut donc faire des ajustements si l’on veut être en accord avec le temps UTC, qui est bien plus stable car basé sur des horloges atomiques.

Il faut garder à l’esprit toutefois que les modifications de la rotation de la Terre ne se font pas de façon régulière. Ainsi, la seconde de temps universel à ajouter ne résulte pas d’une diminution à une vitesse constante de celle de la rotation de notre planète. Il en résulte que cet ajout peut intervenir sur plusieurs années consécutives ou, au contraire, être différé pendant une durée indéterminée. Il se pourrait même que l’on soit un jour amené à retrancher une seconde.

 

 

Toujours est-il que depuis l’instauration de ce système, on a dû ajouter 26 secondes à l’UTC. Ces ajouts sont en général programmés soit pour un 1er janvier, soit pour un 1er juillet à 0 heure. Un 27e est prévu pour le passage de l’année 2016 à 2017.

L’ajout d’une seconde intercalaire est destiné à disparaitre car la globalisation des échanges avec Internet et l’usage des satellites, notamment avec le GPS, s’accommodent mal d’un temps qui n’est pas uniquement basé sur les horloges atomiques. La disparition d’un temps UT au profit d’un temps UTC s’accompagnera néanmoins d’autres problèmes qu’il faut résoudre. En attendant, la pratique de la seconde intercalaire est maintenue au moins jusqu’en 2023.

 

 

Source : http://www.futura-sciences.com/sciences/actualites/observatoire-paris-seconde-plus-2016-terre-ralentit-7894/

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