Trappist-1 : Pourquoi la découverte de la Nasa est importante

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Il n’y a probablement pas de vie sur les exoplanètes qui viennent d’être découvertes par la Nasa. Mais ça ne veut pas dire que ce n’est pas une bonne nouvelle.

 

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Quand en début de semaine la Nasa a mis le monde en appétit en annonçant une immense découverte au-delà de notre système solaire, il était clair que quelque chose d’excitant se profilait. Et quand on pense à ce qu’il y a de plus excitant dans le domaine de l’espace, on pense forcément aux extraterrestres.

Raté.

L’agence spatiale a révélé la découverte de Trappist-1, un système composé de sept exoplanètes d’une taille comparable à celle de la Terre, qui orbitent autour d’une étoile à environ 40 années-lumière de chez nous. Les scientifiques affirment qu’il est possible que toutes ces planètes – premier et plus grand système connu de ce type évoluant autour d’une seule étoile – contiennent de l’eau, même si le plus probable est qu’il n’y en ait que sur les trois découvertes dans la zone « habitable ».

 

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Un banc d’essai

Une découverte qui comprend des expressions comme « taille comparable à celle de la Terre », « habitable » et « eau » oriente vers l’idée que nous nous rapprochons de la possibilité de découvrir une forme de vie.

En théorie oui, possiblement. Mais pas là où vous pensez: comme le souligne Akshat Rathi dans Quartz, s’il est peu probable que nous trouvions de la vie sur ces planètes-là dans un futur proche, en revanche, elles vont sans doute aider les scientifiques à apprendre comment mieux chercher à l’avenir. Trouver une grappe d’autres planètes de la bonne taille, de la forme idoine, dans la bonne zone et à la bonne température augmenterait grandement les chances de trouver de l’eau et de la vie.

Comme l’écrit Akshat Rathi : « La raison pour laquelle c’est important, ce n’est pas parce que des scientifiques ont découvert un si grand nombre de planètes semblables à la Terre en même temps. Nous en avons déjà découvert des centaines comme ça. Ce n’est pas non plus parce que Trappist-1 est si proche de nous. L’étoile Proxima du Centaure n’est qu’à quatre années-lumière, et elle aussi a une planète en orbite qui ressemble à la Terre. Le système solaire Trappist-1 est une découverte majeure parce qu’il va servir de banc d’essai pour accélérer notre recherche de vie extraterrestre. »

 

L’observation facilitée

Qu’est-ce qui, dans cette découverte, va nous le permettre ? Pour commencer, la vraie star dans cette annonce est une étoile naine ultra-froide qui mesure environ la taille de Jupiter, donc bien différente de notre étoile à nous. Trouver un type de système planétaire semblable au nôtre – certains signes indiquent que les planètes sont rocheuses et que leur étoile exerce un effet de marée gravitationnelle sur elles – autour d’une étoile « froide » comme celle-ci [environ 2 200°C en surface contre 5 500°C pour le Soleil] laisse penser que les scientifiques vont peut-être vouloir commencer à chercher une vie extraterrestre ailleurs qu’autour d’étoiles qui ressemblent au Soleil.

 

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En outre, les chercheurs découvrent souvent l’existence d’exoplanètes en observant une diminution de la luminosité des étoiles au moment où des planètes traversent leur orbite. L’étoile de Trappist-1 est bien moins lumineuse que la plupart de ses homologues, ce qui facilite l’observation de la signature chimique de ses planètes – de leur eau ou de leur oxygène par exemple – à l’aide d’instruments ultrasensibles comme le télescope spatial James Webb, qui doit être lancé à l’automne 2018.

Donc pas d’extraterrestres pour le moment. Bien entendu, cela n’empêche pas la Nasa de capitaliser sur le côté excitant de l’événement : le communiqué de presse est accompagné de vues d’artistes fantastiques des planètes fraîchement découvertes. Mais ne vous attendez pas à ce que quelque chose de plus visiblement terrestre n’en émerge dans un avenir proche.

 

Source :

https://qz.com/916558/nasas-discovery-of-a-solar-system-with-seven-earth-like-planets-will-change-how-we-hunt-for-alien-life/

https://sciencepost.fr/2017/02/nasa-confirme-decouverte-de-sept-planetes-de-taille-de-terre-autour-dune-petite-etoile/

http://www.slate.fr/story/138290/nasa-decouverte-exoplanetes

http://www.letelegramme.fr/monde/nasa-decouverte-de-sept-planetes-de-la-taille-de-la-terre-22-02-2017-11410470.php#closePopUp

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